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암호화폐 범죄를 쫓다

제3국 망명 실패로 한국행 가능성… ‘살얼음’ 남북관계 악재될 듯

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입력 :ㅣ 수정 : 2020-10-07 07:01 북한 섹션 목록 확대 축소 인쇄

조성길 극비 귀순 파장

국정원 “잠적 직후 접촉 없어” 국회 보고
美, 북미회담에 망명 수용 어려웠을 듯
조 귀순, 北반발 일으킬 단초 제공 우려
공개 시점 안 좋지만 北반발 적을 수도
북한 조성길 전 주 이탈리아 대사대리. AP 연합뉴스
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▲ 북한 조성길 전 주 이탈리아 대사대리.
AP 연합뉴스

조성길 전 주이탈리아 북한 대사대리가 2018년 11월 이탈리아에서 잠적했다가 지난해 7월 한국에 입국, 정착한 사실이 6일 알려지면서 귀순 전 행적과 귀순 의도에 관심이 쏠린다.

조 전 대사대리는 최고위급 외교관으로 출신 배경도 좋았던 것으로 알려졌다. 조 전 대사대리의 아버지와 장인은 모두 북한 대사를 지난 고위급 외교관이며, 그도 엘리트 외교관을 배출한 평양외국어대를 졸업했다.

조 전 대사대리가 망명한 이유는 정확히 확인되지는 않는다. 다만 그가 공관에서 본국에 송금할 상남급을 모금해야 하는데 모금액을 채우지 못했거나, 관리하던 상납금에 문제가 생겼을 가능성이 있다. 그가 근무했던 주이탈리아 북한대사관은 해외 고가 제품을 수입하는 주요 통로여서 운영하는 자금의 규모도 다른 북한 대사관보다 훨씬 많은 것으로 알려졌다.

조 전 대사대리는 처음부터 한국행을 의도하고 탈북을 감행한 것은 아니었다는 관측도 나온다. 조 전 대사대리의 잠적 사실이 처음 알려진 지난해 1월 국가정보원은 그가 잠적한 2개월간 국정원과 연락을 취한 적은 없다고 국회에 보고했다. 국정원은 당시 조 전 대사대리의 신변은 이탈리아 당국이 보호하고 있을 것으로 추정된다고 했다. 그가 한국행을 목적으로 했다면 국정원 등 한국 정부기관에 접촉해 왔거나, 제3국으로 일단 도피했더라도 한국에 망명을 요청했을 텐데 잠적 당시 조 전 대사대리는 귀순 움직임을 보이지 않았다는 것이다. 이에 조 전 대사대리가 잠적 후 이탈리아나 제3국에서 미국, 영국, 이탈리아 등에 망명을 타진했다는 관측이 당시 현지 언론에서 제기됐다.

하지만 조 전 대사대리가 결국 한국행을 택한 것은 제3국 망명이 좌절됐거나, 중간에 뜻을 바꿨을 가능성이 있다. 조 전 대사대리가 잠적했던 당시는 미국이 하노이 2차 북미 정상회담을 준비하던 시점이라 미국이 망명을 수용하기 어려웠을 것이라는 분석이 나왔다.

조 전 대사대리의 귀순 사실이 한반도 정세가 급변하는 시기에 알려져 남북 관계에 악영향을 미칠 수 있다는 우려도 나온다. 지난달 말 북한군에 의해 한국 공무원이 사살된 데 대해 김정은 북한 국무위원장이 ‘미안함’을 표명했지만 한국 정부의 공동조사 요구엔 침묵을 지킴에 따라 남북 간 긴장이 유지되고 있다. 이런 상황에서 조 전 대사대리의 귀순 사실 공개는 남북 관계 악화의 트리거(방아쇠)가 될 수 있다는 것이다. 여권 핵심 관계자는 “북측이 그가 한국에 와 있다는 사실을 몰랐겠는가”라며 “공개 시점이 양쪽 모두에게 좋지 않다”고 말했다.

다만 정부가 조 전 대사대리의 귀순 사실을 계속 쉬쉬하며 북한을 자극하지 않으려고 했기 때문에 북한 역시 반발 수위를 조절할 수 있다는 전망도 있다. 양무진 북한대학원대 교수는 “김 위원장이 최근까지 문재인 대통령과 친서를 주고받고, 도널드 트럼프 미국 대통령에게 코로나19 확진에 대한 위로 전문을 보내면서 남북·북미 관계를 유지하고자 했기에 조 전 대사대리의 귀순을 계기로 관계를 깨트리려 하지는 않을 것”이라고 말했다.

박기석 기자 kisukpark@seoul.co.kr
2020-10-07 3면
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