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[임정욱의 혁신경제] 지역경제 문제 풀기/TBT 공동대표

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입력 :ㅣ 수정 : 2021-07-05 01:07 임정욱의 혁신경제 섹션 목록 확대 축소 인쇄

스타트업 세계 선도 분야 많아
IT 통신 물류 인프라 세계 수준
지방은 새로운 혁신 생태계 소외
중견기업 스타트업 접목 아쉬워
정부 지자체 투자자 더 노력해야

임정욱 TBT 공동대표

▲ 임정욱 TBT 공동대표

지난주 서울 코엑스에서 열린 ‘넥스트라이즈’라는 대형 스타트업 콘퍼런스에 다녀왔다. 코로나19가 터진 이후 지난 1년 반 동안 대부분의 스타트업 행사는 온라인으로만 열렸다. 그래서 이런 대규모 오프라인 행사에 참석한 것은 정말 오랜만의 일이었다. 큰 행사장에서 다양한 스타트업 창업자들을 직접 대면해 이야기를 나눌 수 있는 이런 행사가 정말 반가웠다. 다들 아직 마스크를 쓰고 있었지만, 서로 반갑게 알아보고 인사를 나눴다.

270여곳의 스타트업이 부스를 냈다는데 모두 다 살펴보지는 못했지만 정말 좋은 기업들이 많았다. 한국의 창업 생태계가 부쩍 성장했다는 것을 피부로 느낄 수 있었다. 의자 바닥에 센서를 붙여 공부 집중도를 모니터해 주는 기술, 잠을 잘 잘 수 있도록 침대를 천천히 흔들며 수면 상태를 모니터해 주는 제품 등 온갖 기발한 제품과 기술이 선보였다. 하지만 이 중에서도 특히 다양한 현장의 어려운 문제를 풀어 우리 산업 전체의 경쟁력을 높이는 스타트업이 많이 보여 고무적이었다.

예를 들어 씨드로닉스라는 스타트업은 대형 선박이 항구에 들어올 때 안전하게 정박할 수 있도록 도선사를 도와주는 접안 모니터링 시스템을 개발했다. 이미 울산과 여수 항만 등에서 사용 중이라고 한다. 씨드로닉스는 여기서 더 나아가 자율운항 선박 기술까지 개발 중이다.

코너스라는 회사는 건설, 산업 현장에서의 안전 관리를 위해 디지털트윈 기술을 도입했다. 건물 내의 구조와 구석구석에 설치된 비상등과 관제장비 등을 3차원 디지털로 똑같이 구현한 것이다. 사고가 터졌을 때 관계자들이 더 빨리, 효율적으로 대응할 수 있도록 도와준다.

음식료 업계의 인력 문제를 해결하는 로봇 개발도 활발했다. 라운지랩은 커피와 아이스크림을 만들어 주는 로봇을, 알지티는 식당에서 음식을 서빙하는 로봇을, 뉴빌리티는 식당에서 외부로 음식을 배달해 주는 배달로봇을 개발해 선보였다.

대부분 한결같이 공대 출신 젊은 창업자들의 도전이다. 대기업에 취직해 단조로운 삶을 살기보다는 더 흥분되는 일에 뛰어든 용기 있는 젊은이들이다. 이들은 산업 현장에서 자신이 해결할 만한 문제가 무엇이 있는지 눈에 불을 켜고 찾아다닌다. 그러다가 조금이라도 불편함이나 개선해야 할 점을 발견하면 인공지능 소프트웨어 기술 등 첨단 기술을 적용해 해결책을 만들어 낸다. 이런 시도에 벤처캐피탈 등 투자사들이 적극적으로 자금을 대고 밀어 주니 성공 가능성은 더욱 높아진다.

덕분에 이런 한국 스타트업들의 제품 개발 성과는 이제 해외와 비교해 그다지 떨어지지 않고, 어떤 분야에서는 오히려 앞서가고 있다는 인상을 받았다. 한국은 정보기술(IT) 통신 인프라가 세계 최고 수준이며, 물류 배송 인프라도 크게 발달해 있어 이를 응용한 다양하고 새로운 첨단 기술과 비즈니스 모델이 나오기 좋은 환경을 갖췄다.

넥스트라이즈 참관을 마치고 마침 약속돼 있던 경북경제진흥원의 행사에 참석하기 위해 구미로 향했다. 저녁 행사에서 구미의 기업인들에게 한국의 창업 생태계가 이처럼 활성화돼 있다는 말씀을 드렸다.

하지만 이날 만난 구미 중소기업 사장님의 이야기는 지방경제의 어려운 상황을 느끼게 해 줬다. 차별화된 산업 섬유기술을 가지고 연간 100억원대의 매출을 올리는 중견기업이었다. 30명의 직원들과 함께 어느 정도의 성과를 올리고 있지만, 추가 투자 없이 그 이상의 매출을 올리는 것은 어렵다는 것이었다. 궂은일을 기피하는 분위기 탓에 외국인 근로자를 충원해 공장을 유지하고 있다. 새로운 시도를 해보려고 해도 사장 혼자서는 어렵고 인재들은 다 수도권에 가 있다. 서울의 스타트업 이야기를 들으면 대견하기는 한데 지역경제 현장에 어떻게 이런 혁신을 도입할지는 잘 모르겠다는 것이다.

지방에는 이처럼 성장은 정체돼 있지만 적지 않은 매출을 올리며 많은 이들의 생계를 책임지고 있는 탄탄한 회사들이 많다. 하지만 스타트업 방식의 새로운 혁신 생태계에서는 소외돼 있는 편이다.

지역 중견기업의 기술과 경험이 젊은 스타트업 창업자들의 기발한 문제 해결 능력과 접목되면 뭔가 작품을 만들어 낼 수 있지 않을까. 이들이 더 자주 만나고 교류할 수 있도록 중앙정부, 지자체, 투자자들이 더욱 노력해야겠다는 생각을 했다.
2021-07-05 31면
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