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기후위기가 부른 식량위기… GMO 인식 바꿀까

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입력 :ㅣ 수정 : 2022-07-30 11:00 홍희경 기자의 기후변화 스코프 섹션 목록 확대 축소 인쇄
[기후변화스코프]“식량위기 해결책 없는 GMO 반대론자 입지가 좁아졌다”

과학기술연합대학원대학교(UST)의 생명공학 전공 석·박사 통합과정 재학생인 조승희씨가 제1저자, 조혜선 지도교수가 교신저자로 참여한 논문을 통해 식물 유전연구 모델 식물인 애기장대를 활용해 식물의 고온 스트레스 저항성에 관여하는 식물 유전자를 신규 발견하고, 이 유전자가 관여하는 단백질 생성 절차를 규명했다. 연구결과는 식물과학 분야 학술지인 더 플랜트 셀에 최근 게재됐다고 UST가 30일 밝혔다.

연구팀은 사이클로필린18-1 단백질의 스플라이싱 조절 기능이 식물의 고온 스트레스 저항성에 관여한다는 사실을 밝혔다. 스플라이싱이란 생명체 내 유전자로부터 단백질이 생성되는 절차인데, 비정상적인 고온의 스트레스 환경에선 생성이 원활하지 않음을 규명한 것이다. 이번 연구는 고온 저항성 식물 개발의 가능성을 제시했다는 평가를 받았다. 식물 개발, 즉 유전자변형식물(GMO) 개발 말이다.
식물의 고온 스트레스 저항성에 관여하는 식물 유전자를 신규 발견한 논문이 발표됐다. 왼쪽부터 조혜선 교신저자, 조승희 제1저자. UST 제공
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▲ 식물의 고온 스트레스 저항성에 관여하는 식물 유전자를 신규 발견한 논문이 발표됐다. 왼쪽부터 조혜선 교신저자, 조승희 제1저자. UST 제공

지구 식물 생태계를 급속도로 변화시키고 있는 기후위기가 GMO에 대한 정책들을 바꾸어내고 있다. 인체에 미칠 영향이 규명되지 않았다는 이유로 커지던 GMO에 대한 거부감을 누그러뜨릴 정도다. 변화는 GMO에 대한 거부감이 특히 강했던 유럽 지역에서마저 감지되고 있다.

식품회사 몬산토 등이 지원하는 GMO 홍보채널 중 하나인 ‘유전자 리터러시 프로젝트’는 최근 “GMO 반대론자들의 입지가 좁아졌다”고 선언하는 글을 홈페이지에 게재하며 크게 두 가지 이유를 들었다.

이종의 유전체를 결합시켜 ‘괴물 유전자’를 탄생시킨다는 인식에 갇혀있던 초기 GMO 산업과 다르게 최근에는 유전자 가위 기술을 활용해 유전체를 재배치하거나 환경 적응에 어려운 유전물질을 제거하는 방식으로 교정하는 GMO 산업이 발전하고 있다는 게 첫 번째 근거다. 유전자 가위 기술을 활용하며 GMO 산업에 대한 거부감이 줄었단 얘기다.

두 번째로 기후변화로 인해 기존 생태계 파괴가 빠르게 진행되고 있는 가운데 GMO 외 대안찾기가 어렵다는 현실론 때문에 GMO 반대론자의 입지가 좁아지고 있다는 설명이다.

GMO에 대한 인식변화는 정치·정책 분야의 새로운 행동을 일으키고 있다. 이달 초인 지난 7일 유럽의회의 이탈리아 의원들 사이에서 폭염과 가뭄에 보다 잘 견디는 농작물 품종을 얻기 위해 유전자 변형 기술 사용에 대한 지지가 나온 게 대표적이다. 최근 폭염과 가뭄으로 인해 이탈리아 북부 5개 지역에 비상사태가 선포된 일과 무관치 않은 행보이지만, 이들의 주장은 GMO 규제를 강하게 실천해 온 EU의 입장과는 다른 움직임이다.

EU는 1999년 이후 GMO 시장화 반대 행보를 걸으며 GMO 사용식품에 대해 표시의무를 강하게 유지해왔다. 이후 식품업계와 학계에서 부정적인 인식을 담은 GMO라는 표현을 자제하고 다른 용어를 쓰는 등의 노력이 진행되어왔다. 그러나 기후위기가 생태계 교란, 식량위기로 비화되는 국면에서 GMO 관련 인식 자체가 바뀌게 될 여지가 커지고 있다.

홍희경 기자
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