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‘롱코비드’와 다르다…16개월간 코로나 ‘양성’

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입력 :ㅣ 수정 : 2022-04-23 14:43 문화·건강 섹션 목록 확대 축소 인쇄

505일동안 양성 반응 보이다 사망
항바이러스제 처방에도 감염 지속

영국에서 16개월 동안 코로나19에 양성 반응을 보인 사례가 처음으로 확인됐다. 재감염이 아닌, 한 번의 감염이 계속 이어진 사례로 2020년 초부터 2021년 사망할 때까지 양성 반응을 보였다. 영국 의료진은 “이 같은 장기 감염은 드문 사례”라고 말했다.

23일(한국시간) BBC에 따르면 영국 세인트 토마스 병원 연구팀은 유럽 임상미생물학 및 감염병학회(ECCMID)에서 505일간 코로나19에 감염된 환자의 사례를 발표할 예정이다.

이 환자는 기저 질환자로 2020년 초 처음으로 확진 판정을 받고, 72주 동안 정기 검사와 치료를 위해 병원에 방문했지만 2021년 사망할 때까지 총 50차례 검사에서 모두 양성 반응이 나왔다. 항바이러스제를 투여해도 완치 판정을 받지 못했다.

이는 바이러스가 체내에서 사라졌음에도 증상이 지속되는 ‘롱 코비드’ 후유증과는 다르다. 루크 블레그돈 스넬 박사는 “매번 목구멍에서 검체를 채취해 검사했지만, 계속 양성 결과가 나왔다. 한 번도 음성인 적이 없었다. 환자 체내 바이러스의 유전체는 독특하며 일정했다. 재감염이 아닌, 한 번의 감염이 계속 이어진 사례라고 확인할 수 있었다”라고 밝혔다.

이러한 사례는 드물지만 간과해서는 안 된다는 게 전문가들의 의견이다. 스넬 박사는 “오랫동안 감염될 경우 바이러스는 인간 숙주에 계속 적응하고 있다는 뜻이다. 코로나 바이러스가 새로운 돌연변이를 일으킬 기회가 될 수 있다”라며, 다만 장기간 감염자는 타인에 대한 전염성이 없을 수 있다고 설명했다.
면역 체계 약화로 장기간 잔류

연구팀은 최소 8주 이상 코로나 양성 반응을 보인 9명 환자의 코로나19 바이러스를 분석했다. 이들은 암, 장기 이식 등 지병으로 인해 면역 체계가 약화된 상태였다. 평균 감염 기간은 73일이고 2명은 1년 이상 감염이 지속됐다.

그 결과 5명에게서 알파 변이와 델타 변이, 오미크론 변이 등에서 볼 수 있는 유전자 돌연변이 하나 이상을 발견했다. 루크 박사와 연구팀은 “바이러스의 새 변이체가 면역 결핍 환자에게서 발생하는 것을 확인했다”며 “면역력이 약한 사람들에게서 변이가 발생할 수 있지만 알파, 델타, 오미크론과 같은 이전의 변이들이 어떤 방식으로 발생하는 지에 대해서 밝혀지지 않았다”고 말했다.

9명 중 5명이 생존했다. 2명은 치료 없이 코로나19 감염이 사라졌고, 2명은 항체 요법과 항바이러스제 치료로 감염을 막았다. 1명은 여전히 감염이 진행중이다. 2022년 초 마지막 추적조사에서 412일을 기록했다. 항바이러스제를 투여해도 이 환자는 완치 판정을 받지 못했다. 연구팀은 “면역 결핍 환자의 치료 결과가 좋지 않다. 새로운 치료제가 시급하다”고 강조했다.

김유민 기자
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