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[달콤한 사이언스] 과학계 “델타변이, 코로나 대규모 재확산 시킬 것” 우려

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입력 :ㅣ 수정 : 2021-06-25 15:41 달콤한 사이언스 섹션 목록 확대 축소 인쇄

“델타변이, 독성 강해지고 면역회피기능까지 갖춘 위험한 놈”
영국발 알파변이보다 전염성 2배 이상...백신효과 약화도 우려
백신접종 속도 높이고 거리두기, 마스크 착용 강화가 유일 해법

“델타변이 확산 막아라” 인도발 델타변이바이러스가 유럽을 휩쓸면서 포르투갈 리스본 시내에서 경찰들이 불입국자들이 있는지 조사하고 있다.  사이언스/로이터 제공

▲ “델타변이 확산 막아라”
인도발 델타변이바이러스가 유럽을 휩쓸면서 포르투갈 리스본 시내에서 경찰들이 불입국자들이 있는지 조사하고 있다.

사이언스/로이터 제공

“델타변이는 막기가 쉽지 않을 것이다. 전 세계에 지배적 바이러스가 될 가능성이 크다.”

과학자들이 최근 전 세계에 빠른 속도로 확산되고 있는 코로나19 변이바이러스 중 하나인 인도발 ‘델타변이’에 대해 매우 심각한 시선으로 바라보고 있다.

25일 세계적인 과학저널 ‘네이처’와 ‘사이언스’는 델타변이가 코로나19 바이러스의 우점종이 되면서 빠른 속도로 확산될 가능성이 크다는 과학자들의 우려를 전했다.

델타변이가 2020년 12월 인도 마하라슈트라 주에서 처음 발견됐을 때는 여러 변이 바이러스 중 하나로 알려졌지만 몇 달이 지난 지난 4월 말 거의 매일 3만 명 이상의 감염자를 발생시키면서 과학자들의 평가는 완전히 달라졌다. 이 때문에 사회적 거리두기를 풀려던 국가들도 결정을 철회하고 있는 분위기이다. 영국의 경우 최근 코로나19 감염자의 90%가 델타변이 바이러스에 의한 것으로 조사됐다. 미국 질병통제예방센터(CDC)도 지난 15일 델타변이를 ‘매우 우려종’으로 지정했다.

영국 런던 위생·열대의학대학원 백신 및 면역연구부, 임페리얼칼리지 런던대 호흡기감염연구부, 옥스포드대 의대 항미생물학 및 감염연구부, 성토머스병원 연구진이 지난 14일 영국 공중보건국(PHE)에 보고한 분석 보고서에 따르면 델타변이는 전파속도나 독성이 기존 코로나19 바이러스보다 강하다는 특징을 갖고 있으며 백신에 충분히 접근할 수 있는 국가들을 제외한 아프리카나 동남아시아 같은 저개발국가들을 중심으로 엄청난 피해를 줄 수 있다.
잘못 대처하면 최악의 코로나바이러스 또 대확산 전 세계 곳곳에 최악의 코로나19 변이바이러스인 델타변이가 확산되는 가운데 네덜란드 암스테르담 스키폴공항의 KLM 부스에서 여행자가 코로나19 감염 관련 체크리스트를 작성하고 있다.  네이처/AFP 제공

▲ 잘못 대처하면 최악의 코로나바이러스 또 대확산
전 세계 곳곳에 최악의 코로나19 변이바이러스인 델타변이가 확산되는 가운데 네덜란드 암스테르담 스키폴공항의 KLM 부스에서 여행자가 코로나19 감염 관련 체크리스트를 작성하고 있다.

네이처/AFP 제공

유럽질병예방통제센터 안드레아 암몬 소장은 “8월 말이 되면 EU 내 코로나 감염자의 90%가 델타변이에 의한 것으로 예상되고 있다”라며 “특히 백신접종을 받지 않은 젊은 층을 중심으로 여름철에 급격히 확산되면서 가을까지 심각한 상황이 진행될 가능성도 배제할 수 없다”라고 말했다. 생물수학자인 런던 위생열대의학대학원 애덤 쿠챠스키 교수도 “영국발 알파변이와 비교했을 때 델타변이는 전염속도가 두 배 가량 빠르다”라며 “수학적 계산에 따르면 백신의 면역효과도 델타변이 앞에서는 약해지는 것으로 보이는 만큼 대확산의 원인이 될 수 있어 우려가 된다”고 지적했다.

과학자들은 델타변이 바이러스의 위험성에 대해 분석에 나섰다. 지난 21일 미국 캘리포니아 소재 생명과학기업인 헬릭스 연구진이 의학분야 사전논문공개사이트인 ‘메드아카이브’(medRxiv)에 발표한 연구에 따르면 사람의 체내에 침투하는 코로나19 바이러스의 스파이크 단백질이 변화돼 바이러스의 분열 속도가 더 빠르고 독성도 강화됐다. 또 다른 연구팀의 분석에 따르면 델타변이 바이러스에서 스파이크 단백질의 N말단부위(NTD) 한 지점이 ‘슈퍼사이트’가 됐다. 기존 바이러스의 156번과 157번 아미노산이 제거되고 158번 아미노산이 아르기닌에서 글리신으로 바뀌었다는 것이다. 이렇게 되면서 바이러스의 감염속도가 빨라지고 면역회피능력까지 갖게 됐다는 설명이다.
델타변이 바이러스의 분자적 특성 현재 개발된 백신들은 기존 코로나19바이러스(왼쪽)의 N말단부위(NTD)에 항체를 붙여 활성을 낮춘다. 그렇지만 델타변이 바이러스(오른쪽)의 NTD는 변형되면서 항체가 쉽게 붙지 않는다. 백신의 면역반응을 무력화시킬 수 있다는 우려가 커지는 부분이다.  사이언스 제공

▲ 델타변이 바이러스의 분자적 특성
현재 개발된 백신들은 기존 코로나19바이러스(왼쪽)의 N말단부위(NTD)에 항체를 붙여 활성을 낮춘다. 그렇지만 델타변이 바이러스(오른쪽)의 NTD는 변형되면서 항체가 쉽게 붙지 않는다. 백신의 면역반응을 무력화시킬 수 있다는 우려가 커지는 부분이다.

사이언스 제공

이 때문에 과학자들은 새로운 변종 바이러스 확산을 막기 위해서는 긴급한 조치가 필요하다고 입을 모으고 있다.

바이러스학자인 캐나다 서스캐처원대 안젤라 라스무센 교수는 “현재 중요한 것은 코로나19 바이러스가 더이상 변이를 일으키지 못하도록 빠른 속도로 백신접종 속도를 높이고 사회적 거리두기와 마스크 착용도 다시 강조해야 할 필요가 있다”라며 “이번에 제대로 확산을 막지 못한다면 코로나19 바이러스는 앞으로도 몇 차례 더 독성이 강하고 전염속도가 빠른 변이를 만들어 낼 것”이라고 말했다.

진화생물학자이자 생물통계학자인 벨기에 가톨릭루벤대 톰 벤슬러스 교수도 “델타변이가 코로나19 바이러스의 우점종이 될 것이며 백신접종을 하지 않을 경우 알파변이보다 중증전환율과 사망률은 훨씬 높을 것”이라며 “현재보다 백신접종 속도를 높이지 않는다면 이 변종바이러스의 확산을 막기는 쉽지 않을 것”이라고 지적했다.

유용하 기자 edmondy@seoul.co.kr
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