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[달콤한 사이언스] 유인 화성탐사의 가장 큰 걸림돌은 바로 ‘인간’

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입력 :ㅣ 수정 : 2021-05-25 14:35 달콤한 사이언스 섹션 목록 확대 축소 인쇄

미세중력이 감정기복 심하게 만들고 판단력 저하 유발
인공중력으로도 상쇄되지 않는 미세중력의 영향

유인화성탐사 걸림돌은 미세중력 지구 대기권을 벗어나면 중력이 0에 가까운 미세중력 상태가 된다. 미세중력 상태에 놓이게 되면 감정조절 저하는 물론 인지능력도 떨어져 임무수행을 어렵게 만들 수 있다는 연구결과가 나왔다.  미국항공우주국(NASA) 제공

▲ 유인화성탐사 걸림돌은 미세중력
지구 대기권을 벗어나면 중력이 0에 가까운 미세중력 상태가 된다. 미세중력 상태에 놓이게 되면 감정조절 저하는 물론 인지능력도 떨어져 임무수행을 어렵게 만들 수 있다는 연구결과가 나왔다.

미국항공우주국(NASA) 제공

지난달 아랍에미리트(UAE), 중국, 미국의 화성탐사선들이 속속 궤도 진입을 하거나 표면에 착륙하면서 화성에 대한 관심이 높아지고 있다. 미국항공우주국(NASA)는 2030년까지 유인 화성탐사를 계획 중이며 민간우주기업 ‘스페이스X’를 이끌고 있는 일론 머스크는 2026년까지는 인간을 화성에 착륙시킬 것이며 2050년까지 100만명의 화성으로 이주시키겠다고 장담하고 있다. 과학기술의 발달로 가까운 시일 내에 유인 화성탐사나 거주도 가능해질 것이다. 그렇지만 그 전에 반드시 해결해야 할 문제가 있다.

과학자들은 유인 화성탐사의 가장 큰 걸림돌은 다름 아닌 ‘인간’이라고 지적하고 있다. 지구의 중력을 벗어나면 중력이 0에 가까운 미세중력상태가 되는데 이 때 각종 감정적 변화가 발생해 어떤 문제가 발생할지 모른다는 것이다.

미국 펜실베니아대 의대 정신과학과 수면·생체주기연구부, 뇌행동연구실, 독일 우주센터(DLR) 우주항공의학연구소 수면 및 인간요인연구부 공동연구팀은 우주공간의 미세중력 상태에서 2개월 이상 생활하게 되면 인공중력으로도 상쇄되지 않는 부정적인 인지적, 감정적 상태에 놓이게 된다고 20일 밝혔다. 이 같은 연구결과는 의학분야 국제학술지 ‘최신 생리학 - 환경, 항공, 우주 생리학’ 18일자에 실렸다.

앞선 많은 연구들에서 우주의 미세중력이 뇌의 구조변화를 일으킬 수 있다는 것을 보여주고 있다. 그렇지만 이 같은 뇌의 변화가 어떻게 행동이나 인지, 감정변화로 연결되는지는 정확히 알려지지 않았다.
미세중력이 감정과 인지능력에 악영향 생리학자들은 장기간 미세중력에 노출될 경우 감정과 인지능력에 미치는 영향을 알아보기 위해 실험자들이 6개월 동안 비스듬하게 기울어진 침대에서 6개월 동안 생활하는 실험을 실시했다.  독일 우주센터(DLR) 제공

▲ 미세중력이 감정과 인지능력에 악영향
생리학자들은 장기간 미세중력에 노출될 경우 감정과 인지능력에 미치는 영향을 알아보기 위해 실험자들이 6개월 동안 비스듬하게 기울어진 침대에서 6개월 동안 생활하는 실험을 실시했다.

독일 우주센터(DLR) 제공

연구팀은 미세중력이 인체에 미치는 영향을 살펴보기 위해 23~54세의 건강한 남녀 24명을 대상으로 실험했다. 연구팀은 DLR 연구소에서 엄격한 통제 하에 우주선과 비슷한 크기의 공간에서 머리가 아랫쪽으로 내려가도록 약 6도 각도로 침대를 기울인 상태에서 60일 동안 생활하도록 했다. 연구팀은 이들을 세 그룹으로 나눠 한 그룹은 인공중력 상태를 만들어주지 않고 다른 그룹은 매일 1회 30분 동안 원심분리장치처럼 인공중력을 만들어줬고, 나머지 그룹은 매일 5분씩 6번 간헐적으로 인공중력을 체험하도록 했다. 실제로 우주선이나 우주정거장에서는 원심분리기처럼 우주선을 회전시켜 인공중력을 만드는 경우가 많다.

연구팀은 실험 기간 동안 매일 이들을 대상으로 공간인식, 기억력, 감정, 위험감수능력 등 10가지 인지, 감정능력을 측정했다.

그 결과 실험참가자들은 실험을 시작한지 인지능력, 판단력은 물론 감정통제 능력이 서서히 떨어지기 시작해 5일째부터 급격히 떨어진다는 것이 확인됐다. 이들은 피로감, 계속되는 졸음, 수면의 질 저하, 정신적·육체적 만성 피로, 지루함, 외로움, 우울증, 지나치게 높은 스트레스 등을 호소했다. 이 같은 문제는 인공중력 체험 여부를 떠나 비슷하게 나타나는 것으로 확인됐다. 인공중력이 우주공간에서 우주인의 인지, 감정능력 저하를 막아줄 수 없다는 것이다.
거대 회전장치를 이용한 인공중력 체험 미세중력 실험에 참가한 이들 중 일부는 우주에서 인공중력을 만드는 것과 같은 원리의 장치에서 인공중력을 체험했다. 인공중력이 있더라도 미세중력 때문에 만들어지는 부정적 영향은 줄지 않는 것으로 나타났다.  DLR 제공

▲ 거대 회전장치를 이용한 인공중력 체험
미세중력 실험에 참가한 이들 중 일부는 우주에서 인공중력을 만드는 것과 같은 원리의 장치에서 인공중력을 체험했다. 인공중력이 있더라도 미세중력 때문에 만들어지는 부정적 영향은 줄지 않는 것으로 나타났다.

DLR 제공

마티아스 베스너 펜실베니아대 의대 교수는 “우주여행에서 서로의 감정 표현을 정확하게 읽을 수 있는 능력은 효과적인 팀워크와 임무수행에 반드시 필요하며 예상치 못한 상황에 기민하게 대응할 수 있게 해주는 인지능력은 매우 중요하다”라고 지적하며 “이번 연구는 인공중력만으로는 인지능력과 감정상태를 지상에서와 같이 유지하기 어렵다는 것을 보여주고 있다”라고 말했다. 베스너 교수는 “유인우주탐사에 있어서 하드웨어의 성능 만큼이나 우주인들을 보호할 수 있는 기술도 함께 개발돼야 할 것”이라고 지적했다.

유용하 기자 edmondy@seoul.co.kr
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