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암호화폐 범죄를 쫓다

K방역에 ‘호흡기’ 단 16년 외길 도전의 삶

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입력 :ㅣ 수정 : 2020-05-27 02:35 economy 목록 확대 축소 인쇄

첫 국산 인공호흡기 개발 김종철 대표

오차 허용 않는 생명 구하는 기술 위해
개발에만 8년, 시장 진출 또 8년 걸려

미·유럽, 수출 통제로 시장에 빈자리
3개월간 세계 269억원어치 수주 성과
김종철 맥아이씨에스 대표
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▲ 김종철 맥아이씨에스 대표

“사람의 생명을 구하는 기술은 어느 상황에서도 변하지 않는 가치라고 생각합니다. 우리 기술이 코로나19 사태를 잠재우는 데 도움이 된 것 같아 뿌듯했습니다.”

우리나라 최초로 인공호흡기 국산화에 성공한 맥아이씨에스의 김종철(55) 대표는 26일 서울신문과의 인터뷰에서 이렇게 말했다. 맥아이씨에스는 코로나19 팬데믹(세계적 대유행) 속에서 미국 식품의약국(FDA) 긴급 사용 승인을 받고 미국, 러시아, 중국, 터키를 포함해 20여개국과 수백억원 규모의 수출 계약을 체결하는 등 ‘K방역’ 최전선에서 활약했다.

당초 우리나라는 인공호흡기를 수입에 의존해 왔다. 김 대표는 “치료기는 환자 생명과 직결되기 때문에 시장 진입이 어려워 개발에 위험 요소가 많았다”면서 “그러나 새로운 분야에 도전해 사회에 기여하고 일자리를 창출한다는 것은 매우 뜻깊은 일이어서 개발을 결심했다”고 털어놨다.

8년이나 걸린 국산 인공호흡기 개발 과정에선 시행 착오도 많았다. 작은 오차가 치명적인 결과로 이어질 수 있어 더욱 완벽을 기해야 했다고 한다. 김 대표는 “성공했다고 생각하면 다시 출발점에 섰다. 이러한 과정을 반복했고 보수적인 의료진의 인식을 바꾸는 것도 힘겨웠다”며 “신뢰를 구축하고 긍정적인 인식을 만들어 다른 이들에게 알리는 데 또 (개발 이후) 8년의 시간이 필요했다”고 회고했다.

인도를 비롯해 서서히 세계적으로 인정받기 시작한 국산 인공호흡기는 코로나19 사태를 맞아 빛을 발했다. 특히 미국과 유럽 기업들은 인공호흡기 수출이 통제됐으며, 중국산은 품질 문제가 발생해 자연스럽게 세계의 이목은 한국으로 향했다. 지난 3개월 동안 전 세계로부터 269억원어치를 수주했고 계속 늘어나고 있다.

김 대표는 인공호흡기가 이윤 추구 수단을 넘어선 ‘생명을 구하는 기술’이라는 점을 강조했다. 김 대표는 “공급 대비 수요가 폭발적으로 증가하더라도 공급 가격을 안정적으로 유지하고 있다”면서 “신규 시장 확대도 중요하지만 제품 판매부터 설치, 교육이 가능한 업체만을 선정해 제품을 공급하는 원칙도 유지하고 있다”고 말했다.

그는 “자체적으로 기술을 개발하는 데 많은 어려움이 있었지만, 다양한 시도와 도전을 바탕으로 만들어 낸 결과물들이 대한민국의 국력을 향상시키고 위상을 높이는 데 기여했다는 점에서 매우 기쁘다”며 환하게 웃었다.

나상현 기자 greentea@seoul.co.kr
2020-05-27 24면
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