[우주를 보다] ‘죽음의 별’ 미마스, 거대한 멍자국 왜?

입력 : 2017-03-17 17:28 ㅣ 수정 : 2017-03-18 00:42

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다른 천체와 충돌로 ‘크레이터’ 생겨
폭만 무려 130㎞…살아남은 게 기적

토성의 위성 미마스의 모습. 위성 오른쪽에 커다란 크레이터가 보인다. 출처 NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
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▲ 토성의 위성 미마스의 모습. 위성 오른쪽에 커다란 크레이터가 보인다.
출처 NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute



태양계에 존재하는 수많은 천체 중 ‘저승신’ 명왕성만큼이나 무시무시한 별명을 가진 위성이 있다. 바로 토성 주위를 공전하는 위성 미마스. 별명은 ‘죽음의 별’이다. 미마스에 죽음의 별이라는 별명이 붙은 이유는 영화 ‘스타워스’ 속 제국군의 우주 요새인 ‘데스 스타’와 닮았기 때문이다.

미마스의 트레이드 마크는 멍자국처럼 생긴 거대한 크레이터다. 가장 큰 크레이터의 폭이 무려 130㎞에 달한다. 미마스의 지름이 396㎞인 점을 고려하면 얼마나 큰지 짐작이 된다. 이 크레이터는 오래전 다른 천체와의 충돌로 생긴 것으로 미마스가 이 충격으로 파괴되지 않고 살아남았다는 것 자체가 기적에 가깝다. 곧 미마스는 다른 천체에게 크게 얻어맞아 죽다 살아난 위성인 셈이다.

또한 미마스는 흥미로운 미스터리를 하나 더 가지고 있다. 태양계의 구형(球形) 천체 중에서 가장 작다는 사실. 전문가들은 천체가 지름 500㎞는 넘어야 자체적인 중력으로 인해 공 모양이 되는 것으로 파악하고 있다. 거대한 멍자국을 오른쪽에 감춘 이 사진은 토성 탐사선 카시니호가 촬영한 것으로 지난 13일 미 항공우주국(NASA)이 홈페이지를 통해 공개했다. 카시니호와 미마스의 거리는 8만 5000㎞다.

박종익 기자 pji@seoul.co.kr
2017-03-18 20면
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